Commentaar en achtergrond

Wereldwijde perspectieven in de bestuurskamer

Perspectieven in de bestuurskamer: Europese- vs. Amerikaanse bestuursraden

Hoe verschillen Amerikaanse en Europese bestuurders van elkaar en wat kunnen ze van elkaar leren? Tijdens de Director’s Experience van Diligent bij het Italiaanse Comomeer spraken Europese en Amerikaanse bestuurders over board governance- en boardroomtrends. Een interview met Sara Mathew, bestuurslid van State Street en voorzitter van de auditcommissie bij het biotechbedrijf Shire, Campbell Soup en Freddie Mac.

Beperken van de ambtstermijn leidt tot vernieuwing

Volgens Sara Mathew zijn er een aantal zaken waarin Amerikaanse- en Europese boardrooms van elkaar verschillen. “Het eerste is de ambtstermijn. Ik geloof in het beperken van de termijn waarin bestuursleden deel uit maken van een boardroom. Op die manier worden besturen eens in de zoveel tijd vernieuwd. Dat is belangrijk, ook als besturen goede resultaten boeken. Bij een beperkte ambtstermijn wordt een bestuur vernieuwd met nieuwe bestuurders en kunnen de oude bestuurders een andere bestuursfunctie bekleden. Wat dat betreft kunnen Amerikaanse bedrijven leren van hun Europese collega’s.”

Rol voorzitter vs rol CEO

Het tweede punt waarin Amerikaanse besturen kunnen leren van hun Europese collega’s volgens Sara Mathew, is dat de rol van de voorzitter en van de CEO van elkaar worden gescheiden. “Dit is geen tovermiddel. Als deze functies van elkaar worden gescheiden, betekent dat nog geen garantie voor goede resultaten. Maar het zorgt er wel voor dat de rol van het bestuur verandert. De samenwerking met de aandeelhouders wordt beter. Laat de CEO het bedrijf besturen en zorg ervoor dat de voorzitter zich kan richten op het managen van het bedrijf en van de investeerders die zij vertegenwoordigen. Soms kan een voorzitter echt het verschil maken in een bestuur. Een voorzitter geeft de toon aan, bepaalt de agenda, zorgt ervoor dat het bestuur op een lijn zit en dat bepaalde kwesties die door het management aan de orde worden gesteld met een gezonde dosis scepsis grondig worden besproken.”

Betrokken aandeelhouderschap

In het Verenigd Koninkrijk is betrokken aandeelhouderschap heel normaal; in de Verenigde Staten wordt het steeds gangbaarder. Een wenselijke ontwikkeling als het aan Sara Mathew ligt. “In het Verenigd Koninkrijk wordt van tevoren gevraagd wat aandeelhouders van een bepaalde keuze vinden. Zo worden vergoedingsregelingen van tevoren voorgelegd aan de aandeelhouders, zodat het bestuur zeker weet dat zij erachter staan. Dit zorgt er bovendien voor dat de vergoedingen van CEO’s niet al te hoog worden.”

Wil je in gesprek met een investeerder, dan moet je ook denken als een investeerder. Sara Mathew: “Het is dan ook belangrijk dat een board een goede, financiële visie en kennis heeft om echt te begrijpen hoe investeerders denken. Met andere woorden, als je investeerders wilt betrekken bij je bedrijf, dan moet je wel over het vermogen en de kennis beschikken om te begrijpen hoe zij denken. Alleen dan is het effectief.”

Een versnelde tijd

Wat kunnen Europese bestuurders leren van besturen in de VS? “Ik denk dat er in Europa te veel aandacht is voor de vergoeding van CEO’s. Het is soms best moeilijk om de beste persoon te krijgen om je bedrijf te leiden. Natuurlijk krijgen CEO’s vaak veel te veel betaald. Maar als je een goede CEO hebt, wordt je werk als bestuurslid zoveel makkelijker. Dan heb je iemand die meekijkt en vooruitdenkt en het bedrijf vooruit kan helpen.”

En dat is juist in deze tijd hard nodig. “We leven in een bijzondere tijd. Ik noem het weleens de versnelde tijd, omdat alles zo gecomprimeerd is. Je hebt echt goede, flexibele CEO’s nodig die hier goed mee kunnen omgaan, en soms kost dat geld.”

Langetermijninvesteringen

Het tweede punt waar Sara een leerpunt ziet voor Europese besturen is het belang van innovatie. “Ik kan me niet voorstellen dat een bedrijf als Amazon het redt in het Verenigd Koninkrijk. Ze hebben geen dividend. Hun marge is niet ruim genoeg. Techbedrijven zijn van levensbelang voor de Amerikaanse markt. Als het gaat om de prestaties van deze sector, kan Europa veel leren van de Verenigde Staten. In sommige gevallen zijn er langetermijninvesteringen nodig: daarin worden geen dividenden uitgekeerd, maar daar word je dan uiteindelijk wel voor beloond.”

Activisme

Op het gebied van activisme hebben de VS een voortrekkersrol gespeeld. Dat fenomeen is steeds meer terug te zien op de Europese markten. Dit is volgens Sara Mathew een ontwikkeling waar men niet meer aan ontkomt. “Ik denk dat activisme een nog grotere rol gaat spelen. Mensen zijn altijd op zoek naar manieren om meer geld te verdienen en activisme hoort daarbij. Daarom is het zo belangrijk om als bestuur financieel onderlegd te zijn en over financiële intelligentie te beschikken. Ik heb het dan niet over boekhouden. Het gaat om inzicht in het belang van waardecreatie. Maar ook het openstaan voor nieuwe ideeën, omdat activisten soms een unieke kijk op bepaalde zaken hebben waar besturen van kunnen profiteren. Als bestuurslid is het nu kortom belangrijker dan ooit om een financiële visie te hebben. Vroeger was het nog genoeg om over goede verkoopvaardigheden te beschikken. Maar nu niet meer.”

Interview

Dit artikel is geschreven op basis van een speciale editie van Inside America’s Boardrooms. Bekijk hieronder het hele interview met Sara Mathew.

 

AANBEVOLEN BLOGS